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La neige sous-marine sur Terre donne des indices sur la coquille glacée d’Europe

Underwater snow on Earth gives clues about Europa's icy shell

New York, 16 août (IANS) Selon les chercheurs, l’étude de la neige sous-marine bizarre sous les plates-formes de glace sur Terre peut aider à comprendre la coquille de glace de la lune Europa de Jupiter.

Europe est un monde rocheux de la taille de la lune de la Terre qui est entouré d’un océan mondial et d’une coquille de glace de plusieurs kilomètres d’épaisseur.

Sous l’épaisse croûte glacée d’Europe se trouve un immense océan mondial où la neige flotte vers le haut sur des pics de glace inversés et des ravins submergés.

La neige sous-marine est beaucoup plus pure que les autres types de glace, ce qui signifie que la coquille de glace d’Europe pourrait être beaucoup moins salée qu’on ne le pensait auparavant, a révélé l’étude publiée dans la revue Astrobiology.

La découverte est importante pour les scientifiques de la mission qui préparent le vaisseau spatial Europa Clipper de la NASA, qui utilisera un radar pour jeter un coup d’œil sous la coquille de glace pour voir si l’océan d’Europe pourrait être hospitalier à la vie.

Des études antérieures suggèrent que la température, la pression et la salinité de l’océan d’Europe le plus proche de la glace sont similaires à ce que vous trouveriez sous une banquise en Antarctique.

Les nouvelles informations seront essentielles car le sel emprisonné dans la glace peut affecter ce que le radar verra dans la coquille de glace et à quelle profondeur, donc être capable de prédire de quoi est faite la glace aidera les scientifiques à donner un sens aux données.

Savoir de quel type de glace la coquille d’Europe est faite aidera également à déchiffrer la salinité et l’habitabilité de son océan, a déclaré l’équipe de l’Université du Texas à Austin.

« Lorsque nous explorons Europe, nous nous intéressons à la salinité et à la composition de l’océan, car c’est l’une des choses qui régira son habitabilité potentielle ou même le type de vie qui pourrait y vivre », a déclaré l’auteur principal Natalie Wolfenbarger. , un étudiant chercheur diplômé à l’Institut universitaire de géophysique (UTIG).

La nouvelle étude a également examiné les deux manières différentes dont l’eau gèle sous les plates-formes de glace, la glace de congélation et la glace de frasil. La glace de congélation pousse directement sous la banquise. Le frasil se forme sous forme de flocons de glace dans l’eau de mer surfondue qui flottent vers le haut dans l’eau, se déposant au fond de la banquise.

Les deux manières produisent de la glace moins salée que l’eau de mer, ce qui, selon Wolfenbarger, serait encore moins salé lorsqu’il serait adapté à la taille et à l’âge de la coquille de glace d’Europe.

De plus, la glace de frasil – qui ne garde qu’une infime partie du sel dans l’eau de mer – pourrait être très courante sur Europe. Cela signifie que sa coquille de glace pourrait être plus pure que les estimations précédentes. Cela affecte tout, de sa force, à la façon dont la chaleur se déplace à travers elle, et aux forces qui pourraient entraîner une sorte de tectonique des glaces, a déclaré Wolfenbarger.

Selon le co-auteur Donald Blankenship, chercheur principal à l’UTIG, la recherche est une validation de l’utilisation de la Terre comme modèle pour comprendre l’habitabilité d’Europe.

« Nous pouvons utiliser la Terre pour évaluer l’habitabilité d’Europe, mesurer l’échange d’impuretés entre la glace et l’océan et déterminer où se trouve l’eau dans la glace », a-t-il déclaré.

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