Actualités / Jeux

L'éditeur de Manor Lords pense que nous devrions tous rejeter la quête « opportuniste et prédatrice » d'un succès viral

Si vous êtes un passionné de jeux de stratégie qui n'a pas encore jeté un œil au catalogue de Hood Horse, 1) sous quel hexagone de carte particulier vous cachez-vous ? Et 2) vous allez vous régaler. Fondé en 2019 avec la signature de Terra Invicta et dirigé par le PDG Tim Bender, basé à Dallas, au Texas, et le directeur financier Snow Rui, Hood Horse a passé les cinq dernières années à s'emparer de jeux de stratégie originaux et de RPG de stratégie comme une petite civilisation écrasant tranquillement des fiefs de bandits, tandis que de plus grands empires comme Creative Assembly et Paradox Interactive se saignent à blanc au centre.

Crédit image : Fusil à pompe en papier/Cheval à capuchon

Un message de la matriarche de Norland vous avertissant d'une catastrophe imminente

Crédit image : Cheval à capuchon

Un marchand de nourriture à Manor Lords.

Crédit image : Fusil à pompe en papier/Cheval à capuchon

Un aperçu d'une colonie sombre et de quelques tâches à accomplir dans Against The Storm.

Crédit image : Fusil à pompe en papier/Cheval à capuchon

Ce qui donne l'impression que Hood Horse est motivé par la compétitivité, alors qu'il s'agit de l'un des rares éditeurs dont je dirais avec un certain recul qu'il est motivé par l'amour du sujet, car seul un éditeur qui vraiment Les amateurs de stratégie s'intéresseraient à des jeux aussi particuliers que Manor Lords, dans lequel les bœufs sont bien plus réalistes que n'importe quel bœuf fictif ne devrait l'être, ou Nebulous: Fleet Command, alias Homeworld mais où vous pouvez programmer vos propres missiles. Ou Falling Frontier, avec ses ombres planétaires hypnotiques qui bloquent les radars, ou Norland, dans lequel vous voudrez être en bons termes avec les prophètes.

Je n'aime pas tous les jeux de Hood Horse – j'ai rebondi sur Against The Storm, le jeu d'Ollie, même si j'étais obsédé par le concept, car les animaux ouvriers du jeu semblaient trop robotiques dans leur comportement – mais je suis toujours impatient d'écrire sur eux, car ils sont tellement leurs propres mondes. Le caractère distinctif et la variété de l'offre de Hood Horse en disent long sur les sentiments d'« obligation » de Bender et Rui envers des populations spécifiques de développeurs et de joueurs extra-nerds, et sur leur colère face à la façon dont les autres éditeurs font des affaires.

« Je pense que le principe fondamental que nous recherchons, en termes de jeux de stratégie, est quelque chose qui offre une expérience unique, qu'un certain groupe de joueurs va adorer, et la taille de ce groupe de joueurs n'est pas si importante », m'a dit Bender plus tôt cette année, peu de temps après que Manor Lords soit devenu le jeu de simulation de construction de ville le plus joué sur Steam. « Du moment que c'est quelque chose qui sera vraiment apprécié par un groupe. »

Le genre de jeu de stratégie est, selon lui, particulièrement adapté à cette approche axée sur les amateurs de niche, car les jeux de stratégie ont tendance à être des bacs à sable, vous encourageant à associer les pièces de manière fleurie – ce qui incite les joueurs à rechercher des variantes imaginatives des fondamentaux. « Les joueurs aiment souvent jouer à plusieurs jeux et aiment interagir avec de nouveaux systèmes, et vous savez, ils disent volontiers, oh, je veux acheter ce jeu indépendant, pour essayer cette expérience. Et puis cet autre pour avoir une expérience différente. Ils apprécient la créativité – ils veulent de nouvelles approches. »

Une carte agrandie du système solaire dans Terra Invicta

Crédit image : Cheval à capuchon

Même après le lancement tonitruant de Manor Lords, Bender est plus enthousiasmé par l'étendue du portefeuille de Hoody Horse que par le sort d'un titre en particulier. Lui et Rui préféreraient que leur entreprise soit reconnue pour avoir aidé une communauté d'obsédés du genre à prospérer ensemble, plutôt que pour l'un de ces développeurs devenant le prochain Blizzard. Ils n'investiront pas non plus l'argent de Manor Lords dans une expansion opérationnelle massive (au moment où j'écris ces lignes, Hoody Horse compte environ 20 personnes dans ses livres). Une introduction en bourse ? D'après ce que j'ai entendu, cela n'arrivera pas tant que Bender et Rui seront aux commandes.

Ces dernières années n'ont pas vraiment fait valoir l'intérêt d'une expansion rapide, ni de confier le sort de votre entreprise aux mains d'actionnaires publics, mais Hood Horse s'est toujours défini contre de telles pratiques. Lorsque j'ai demandé à Bender si la publication de tant de projets idiosyncratiques avait rendu Hood Horse plus « durable », il a inversé la question.

« Nous pensons beaucoup au développement durable », a commencé Bender. « Mais nous y pensons généralement en relation avec les promoteurs. Nous sommes donc dans une situation intéressante : nous n'avons jamais accepté d'argent de la part de capital-risqueurs, de fonds de capital-investissement, de conglomérats internationaux ou de quoi que ce soit qui aurait pu nous mettre la pression. En fait, nous avons même inscrit dans nos statuts que nous pouvons donner la priorité à d'autres choses que les profits, comme l'intégrité artistique et le traitement équitable.

« Nous sommes simplement détenus par des particuliers – la majorité des actions sont détenues par moi-même et Snow, en tant que mari et femme. Et les autres actionnaires sont des groupes plus petits, des particuliers aussi, et beaucoup d'entre eux sont dans le domaine des jeux. Sinon, ils aiment les jeux. Et personne ne se demande vraiment quand arriveront les bénéfices, la croissance sans fin, ce genre de choses. Nous n'entrerons jamais en bourse, nous n'irons jamais à l'IPO, nous n'aurons jamais rien de tout cela qui cause des maux de tête à tout le monde.

« Et grâce à cela, nous n'avons pas vraiment d'objectif de croissance perpétuelle. Et nous n'avons pas de pression financière. Et nous avons eu la chance de travailler avec des développeurs aussi formidables, et ils produisent des jeux aussi formidables. Même avant Manor Lords, nous étions totalement viables financièrement, grâce aux merveilleux jeux que ces développeurs ont créés.

« Par conséquent, nous n'avons pas à nous soucier de la durabilité, je pense. Mais nous nous concentrons sur ce qui est le plus important, à savoir la durabilité des développeurs. En effet, il existe des accords d'édition dans lesquels l'éditeur reçoit tous les revenus au début jusqu'à ce qu'il récupère son investissement, et ce n'est qu'à ce moment-là que le développeur commence à obtenir une part. C'est très courant dans l'industrie. Et dès le début, nous ne voulions pas faire cela – notre arrangement préféré est simplement un partage en pourcentage fixe. »

Pour mettre les choses en contexte, en mars dernier, Bender et Rui ont déclaré à MCV que Hood Horse offrait aux développeurs 65 % des revenus, la part de l'éditeur couvrant des éléments tels que la localisation et le marketing. Cela reste toutefois ouvert à la négociation.

« La raison en est la durabilité pour les développeurs », a poursuivi Bender. « Parce que les jeux auront des résultats différents, et si un jeu fait un peu moins bien, comme vous venez de le dire dans votre question, ce n'est pas grave pour nous, car nous avons une tonne de jeux. Et c'est toujours vrai pour les éditeurs, n'est-ce pas ? Les éditeurs ont environ 10 jeux, ils sont diversifiés – l'un peut aller un peu mal, l'autre un peu mieux, les deux s'annulent. »

« Mais pour les développeurs, c'est comme la fin. Et s'ils ne récupèrent pas, c'est souvent la fin complète, car s'ils ne récupèrent pas, il se peut que si le jeu se vend un peu moins bien, et qu'il y a eu de l'argent dépensé dessus, l'éditeur peut maintenant récupérer ce qu'il a investi avant que le développeur ne reçoive 1 $, et cela peut signifier que les développeurs ne sont pas payés, et certainement pas d'argent après la sortie pour garder le personnel, pour éviter les licenciements, pour continuer à développer et améliorer le jeu, et l'aider à se remettre de tout échec survenu au lancement. »

Bender estime que de nombreux éditeurs abordent la question de l'édition comme des sociétés de capital-risque, en finançant une série de jeux dans l'espoir d'un succès, même s'il ne cite aucun nom. « Ce sont des mini-capital-risqueurs, où l'on se dit : 'Oh, je vais investir dans cinq projets et quatre échoueront, mais un seul deviendra un succès et je gagnerai de l'argent avec' », explique-t-il. « C'est une façon horrible de voir les choses, n'est-ce pas ? C'est opportuniste et prédateur. Les gens vous confient leur vie et leurs rêves, ils vous confient l'avenir de leur studio et de leurs employés. »

Un autre paysage urbain désertique de Workers and Resources : le premier DLC de l'Union soviétique.

Crédit image : Fusil à pompe en papier/Cheval à capuchon

Bender pense que les joueurs devraient rechercher activement des éditeurs qui « prennent soin de tous les développeurs, en particulier ceux qui pourraient être en difficulté ». Pour résumer cela en chiffres, il dit que Hood Horse a tendance à donner la priorité au revenu médian de l'ensemble de son portefeuille – la médiane étant la « valeur moyenne » séparant les moitiés inférieure et supérieure d'une série de chiffres – car le revenu médian peut donner une image plus claire de la fortune des jeux en question, par rapport au revenu total ou moyen des éditeurs, qui peut être faussé par les jeux qui se vendent beaucoup plus d'exemplaires. Si vous souhaitez approfondir ce sujet, le site amateur Gamalytic suit le revenu médian des éditeurs et a été approuvé par quelques développeurs de jeux que je suis, bien que je ne puisse pas moi-même me prononcer sur l'exactitude de leurs chiffres.

« Ce que vous faites pour le jeu médian, et ce que vous faites pour le jeu qui a le plus souffert, et comment vous essayez de revenir, comment vous continuez à mettre vos efforts dans tous vos jeux de manière équitable, et à respecter les obligations de ce que vous avez promis à ces développeurs, lorsqu'ils vous ont confié leur jeu – cela signifie beaucoup plus, en termes de savoir si les joueurs doivent faire confiance à un éditeur et dire, 'oh, je vais essayer leur prochain jeu' », a déclaré Bender. « Cela ne devrait pas être basé sur le succès viral. Et si un développeur qui envisage un éditeur doit faire confiance à cet éditeur, car il ne faut pas compter sur être « Le prochain succès viral. »

L'éthique de la marée montante qui soulève tous les bateaux de Hood Horse semble idéale pour les jeux de stratégie en accès anticipé qui pourraient avoir besoin d'une plus grande marge de manœuvre de la part de l'éditeur pour se regrouper et se constituer une base de fans, en raison de la complexité de leurs systèmes de jeu. Bender s'est montré assez zélé sur ce point. Plus tôt cette semaine, lui et le PDG de Hinterlands, Raphael van Lierop, se sont un peu disputés sur LinkedIn pour savoir si Manor Lords avait reçu suffisamment de mises à jour depuis son lancement. Van Lierop a estimé que Hood Horse et le développeur Greg Styczeń auraient dû prévoir des ajouts plus importants à Manor Lords (qu'il apprécie par ailleurs) dans les mois suivant sa sortie, pour maintenir le nombre de joueurs à un niveau élevé, décrivant cela comme « une étude de cas assez intéressante sur les pièges du développement en accès anticipé ».

Bender a répondu qu'au contraire, il avait activement demandé à Styczeń d'ignorer les plaintes concernant le manque de mises à jour, insistant sur le fait que « le succès ne devrait pas créer une barre toujours plus élevée de nouvelles attentes de croissance » au détriment du bien-être des développeurs. Suite à une réaction négative en ligne qui s'est propagée à d'autres membres de Hinterlands, Van Lierop s'est excusé pour son message, commentant que « j'aurais dû trouver une meilleure façon de formuler mon retour d'information original, sans faire référence à un jeu spécifique » et réitérant qu'il est « fermement pro-développeur et anti-crunch ». Personnellement, j'aimerais entendre les deux PDG discuter du sujet plus calmement. Malgré les réflexions de Van Lierop sur l'importance d'une mise à jour rapide, The Long Dark de Hinterlands lancé en 2017 – dont le message d'ouverture comprend un désaveu du crunch – est un exemple frappant d'un projet d'accès anticipé qui se développe à son propre rythme afin de ne pas surcharger les développeurs.

L'illustration clé de Manor Lords, montrant un chevalier au sommet d'un cheval observant une ville fortifiée.

Crédit image : Cheval à capuchon

Le seul bémol sérieux que je pourrais formuler à propos de Hoody Horse en ce moment est la phrase familière selon laquelle il est plus facile de promettre le monde quand les temps sont bons. Dans l'article de MCV ci-dessus, Bender concède que si Hoody Horse était en difficulté, la société accepterait davantage d'investissements extérieurs, avec tout ce que cela pourrait impliquer en termes de contrôle créatif et de capacité de la société à soutenir cette communauté de développeurs de niche. “Si c'est entre ça, ou ne pas pouvoir financer des jeux qui ont besoin de financement en termes de soutien et d'emplois, nous accepterions l'argent et nous devrions alors payer un prix”, a-t-il déclaré au site. Espérons que cela n'arrivera jamais, car pour ce fanatique de stratégie intermittent, regarder Hoody Horse peindre la carte a été une source de plaisir lent.